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價值32億的星球照片!多國之力集合起來,為何不惜重金也要弄到手
2023/09/18

2019年,BBC的紀錄片《行星》向我們介紹了太陽系中的金木水火土五大行星,其中,水星、火星和土衛六(土星最大的一顆衛星)被著重描寫出了一個奇異瑰麗的世界。

然而, 這份「美麗」的代價,就是人類為了這三個行星的圖片,集美國、歐洲、意大利多國之力,花費了32億美元!

這三個星球到底有何特別之處值得如此花費?

水星

首先是離太陽最近的水星。別看人家叫水星,其實它是一顆巖石行星。并且它是太陽系中最小的行星。水星為什麼會那麼小?主要是因為它基本上只有一個行星內核,這個行星內核占據了整個水星體積的85%。而與地球地殼和地幔部分相似的外層結構只有薄薄的一層,基本上沒有。

那究竟是什麼原因造成了水星這種特殊的形態呢?科學家從當時和水星內核成分數據一起傳回來的照片中發現,水星上有一個很大的坑,直徑達到33公里左右,科學家將其命名為柯特茲撞擊坑。

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柯特茲撞擊坑的邊緣形狀極其不規則,這也就導致了科學家至今為止都無法判斷它到底由撞擊形成的還是由于水流沖擊形成的。這也成為了科學家懷疑水星上曾經存在海洋的第一個證據。

而還有一張水星的一張照片顯示了卡洛里盆地,這些證據足以表明水星在遙遠的年代曾經受到強大的外來作用力的影響,使其表面布滿了密集的撞擊坑。

經過各項數據的分析,更令人驚奇的是,盡管水星距離太陽最近,但其表面含有大量的硫元素和鉀元素。常規來說,硫和鉀都是易揮發元素,在溫度較高的區域,應該會揮發得很快,然而水星表面的硫元素和鉀元素卻沒有揮發。

以上的這一堆證據,天文學家將它們拼湊在一起,逐漸描摹出了一個有關水星的大膽推測。

在很遙遠的年代,水星可能并不是誕生于太陽系,而是在一個離太陽系很遠的地方形成。

它可能經歷了其他天體的多次撞擊,最終飄到了太陽系,并受到引力影響而排在了距離太陽最近的位置。并且,在多次的撞擊下,它表面類似于地殼地幔的結構也逐漸脫落,形成了現在85%都是內核的樣子。

因此,如果這個猜想成立,那麼45億年前,水星因為離太陽夠遠,水分不會被蒸發,所以表面可能存在大片海洋,硫和鉀元素也不會因為太陽的高溫揮發。

但這個假說存在的問題是,其他天體撞擊水星也會產生高溫,為什麼硫和鉀元素沒有被蒸發呢?水星至今為止還是太陽系中最神秘的行星之一。

金星

接下來我們看看金星。科學家在2020年的觀測中發現,金星大氣層中存在磷化氫,這引發了人們對金星可能孕育地外生命的猜測。

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然而,在上世紀50年代,由于金星表面被一大片塵埃所籠罩,科學家根本無法通過技術手段探測它表面的情況,因此研究者們躊躇在幻想之中,想象金星的表面應該也有藍色的海洋和綠色的森林。

直到1982年,蘇聯發射的金星13號探測器成功拍攝的一系列珍貴的照片,雖然并不很清晰,卻終于改變了人們心目中金星的樣子。

一些細節顯示出與人類行為相關的痕跡,如規則的三角形和橢圓線條,這進一步刺激了人們的想象。這些跡象使得人們認為,金星和地球在幾十億年前可能具有相似的條件來孕育生命和發展文明,只是後來因為一系列變化,兩者發生了巨大的差異。

現在的金星已經不是宜居的星球了。盡管如此,我們可以推測,44億年前,太陽并不像現在這樣炙熱,金星恰好位于太陽系宜居帶附近,因此具備了自由發展海洋和水循環的條件。

土衛六

最后,我們來看土衛六,它是土星86顆衛星中最大的一顆,離太陽比較遠。科學家們認為,土衛六可能成為未來能量豐富的外星海洋之星,甚至有可能成為第二個地球。

2005年,惠更斯號探測器被發射到土衛六,它成功傳回了一張珍貴的照片,證實了土衛六存在海洋的事實。盡管這張照片在我們人類眼中可能不夠清晰,但對于科學家來說,它展示了一條干涸河床的細節。

然而,這些河里流的卻不是水,而是甲烷。由于土衛六距離太陽過于遙遠,表面溫度達到了零下180度,所以甲烷以液態的形式存在。相反,倒是河床沿岸的那些「石頭」其實算是水。因為氣溫過低,所以水結成了和石頭一樣硬的冰塊,并且在液態甲烷的打磨下,光滑的如同地球上的鵝卵石。

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當太陽逐漸老化,它不斷膨脹,直至將它周圍的行星都吞噬,其中也包括我們賴以生存的地球。到那時,反而是離太陽比較遠的土衛六,既不會被吞噬,又因為變得離太陽瑾了而溫度升高。

本來以土衛六現在的條件距離誕生生命就是萬事俱備,只欠溫度。屆時,它有可能成為一個像地球一樣孕育生命的天體,擁有廣泛的海洋和蔚藍的天空。

其實,集多國之力,花費了32億美元。為的不僅僅是幾張照片,更是人類探索宇宙的決心。

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